Stoffel Vandoorne: van karten in Kortrijk tot racen in New York! 

Belgische autosportfans beleven tegenwoordig goeie tijden. We hebben Thierry Neuville, die al enkele jaren hoge toppen scheert in het WK rally en Jérôme d’Ambrosio en Stoffel Vandoorne die van zich laten horen in de Formule E. Met bovendien twee jaar Formule 1 achter de kiezen heeft die laatste al heel wat 

ervaring bijeen gereden en daar mogen we als Belgen best trots op zijn.
Net als wij is Stoffel Vandoorne bovendien een West-Vlaming in hart en nieren en we waren dan ook bijzonder trots hem te mogen interviewen! Een gesprek met een groot talent en een uiterst sympathieke kerel! 

Stoffel, hoe heb je de passie voor autosport te pakken gekregen? Was het als kleine jongen al je droom om autocoureur te worden? Ik ben begonnen met karting toen ik zes jaar oud was. Mijn vader moest voor zijn werk vaak in de karting in Kortrijk zijn en daar is het voor mij begonnen. In het begin reed ik natuurlijk voor de fun, maar na het proberen van vele andere sporten was het voor mij snel duidelijk wat ik het allerliefst deed!

Om even terug te blikken op de voorbije jaren: Welk gevoel heb je overgehouden aan je ervaring in de Formule 1? Het was een unieke belevenis! Het lijken misschien niet mijn beste jaren als we naar de resultaten kijken, maar om als Belg vanuit het niets tot in de Formule 1 te geraken, was al een prestatie op zich! Natuurlijk had ik liever in betere omstandigheden willen rijden, maar daar kon ik jammer genoeg zelf niets aan veranderen.

Helemaal voorbij is het F1-avontuur niet, want je bent ook simulator voor Mercedes in de F1. Wat is de taak van een simulatorrijder? Ik help hen vooral met de ontwikkeling van de wagen. Dat is in de eerste plaats heel veel rondjes rijden in de simulator zodat het team alle nodige data kan verzamelen.

Tegenwoordig maak je naam in de Formule E, een relatief jonge sportklasse. Het niveau daarvan wordt vaak onderschat, ook al rijden er grote talenten in mee. Wat maakt Formule E zo interessant? Formule E is een van de moeilijkste kampioenschappen. Er zijn slechts kleine verschillen tussen de wagens en de ganse grid bestaat uit professionele rijders die vanuit verschillende 

kampioenschappen komen en daar ook heel veel gewonnen hebben. Iedereen op de grid van de Formule E verdient er zijn plek.

Op die grid ziet de sfeer er wel een stuk gemoedelijker uit dan die van de F1. Is dat louter een indruk of heerst er toch meer kameraadschap dan in de koninginneklasse? Veel rijders kennen elkaar uit verschillende kampioenschappen in het verleden. Alles gaat er dan ook veel relaxter aan toe. Maar eenmaal op de baan, blijft het ieder voor zich!

Hoe intens is een racedag in de FE? Is het moeilijk je focus te behouden als je kwalificaties, superpole én dan de wedstrijd op één dag moet afwerken? Alles is heel compact tijdens een FE-wedstrijd. Doordat alles op één dag verloopt, is er heel weinig tijd om dingen te analyseren. Hierdoor is het dus uitermate belangrijk om zo goed mogelijk voorbereid te zijn vóór het weekend. Maar persoonlijk bevalt die manier van racen me wel.

De seizoenstart was niet gemakkelijk voor HWA. Welke factoren kunnen dit verklaren? Iedereen in het team was nieuw dit jaar, dus het was vooraf te verwachten dat de start moeilijk zou worden. Maar race na race is het beter beginnen gaan en ondertussen hebben we toch al wat mooie resultaten kunnen laten zien. Nu is het voor ons belangrijk zoveel mogelijk ervaring op te kunnen doen en dit jaar als een ‘leerjaar’ te zien. 

Op de E-prix in Rome pakte je voor het eerst een podiumplaats. Dat moet een ongelooflijk gevoel geweest zijn. Ja, die podiumplek was het

hoogtepunt van het seizoen! Het was voor iedereen belangrijk om dit resultaat te kunnen tonen na een moeilijke start dit jaar. Hopelijk kunnen we deze prestatie snel herhalen!

Wat zijn de ambities van HWA nog voor dit seizoen?
We hebben geen specifieke ‘targets’. Het is vooral een jaar om bij te leren en om zoveel mogelijk ervaring op te doen ter voorbereiding van het volgende seizoen. Persoonlijk zou ik zelf nog een rol willen spelen tijdens de laatste wedstrijden, maar dat zal er een beetje van afhangen hoe competitief we zullen zijn.

Hoe snel zie jij de Formule E de komende jaren evolueren? Want met de intrede van Porsche en Mercedes zitten er enorme aanpassingen aan te komen. Het kampioenschap blijft inderdaad enorm groeien en steeds meer constructeurs willen deel uitmaken van het verhaal. Dit komt het kampioenschap in de toekomst enkel maar ten goede. Ik verwacht dan ook dat het de komende jaren steeds groter en belangrijker zal worden.

Voor West-Vlamingen blijft het bijzonder speciaal om een topcoureur uit eigen regio te hebben. Ben je net als heel wat provinciegenoten ook een rallyfan? Heb je een connectie met de Renties Ypres Rally? Ik heb altijd wel de rallysport gevolgd en ik ben zelf enkele keren naar Ieper gegaan, vooral met het RACB National Team om Thierry Neuville te bezoeken. Spijtig genoeg heb ik het de laatste jaren te druk om af te zakken naar Ieper, maar dat komt er nog wel van!